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Maintenant, une puanteur d’égoût, une odeur de graillon rance et de charnier encombraient la respiration, s’échappant des cabinets mal fermés, des plombs ouverts, de certaines portes, de la poussière huileuse et humide répandue. Tout cela, chassé par l’air glacial de l’impasse, avait escaladé l’escalier, s’était donné rendez-vous au sixième étage de la misérable maison. Une tiédeur moite faisait suinter les murs au-dessus des lambris ravagés. Un des croque-morts ne put s’empêcher de proclamer :
Maintenant, une puanteur d’égoût, une odeur de
graillon rance et de charnier encombraient la respiration,
s’échappant des cabinets mal fermés, des plombs
ouverts, de certaines portes, de la poussière huileuse et
humide répandue. Tout cela, chassé par l’air glacial de
l’impasse, avait escaladé l’escalier, s’était donné rendez-vous
au sixième étage de la misérable maison. Une
tiédeur moite faisait suinter les murs au-dessus des lambris
ravagés. Un des croque-morts ne put s’empêcher de proclamer :
 
— Cré nom, ça schlingue ferme.
 
— Oui, répondit simplement la concierge.
 
Et, toujours à la tête de son escorte, elle enfila une courte allée au bout de laquelle on fit halte devant une porte basse, percée d’un point lumineux par le trou de la serrure. La porte ouverte à l’aide de la clef ramassée sous le paillasson, une clarté jaunâtre se jeta dans le couloir, inondant de sa pâleur soudaine la concierge indifférente et l’impassibilité de l’homme qui la suivait directement.
Et, toujours à la tête de son escorte, elle enfila une
courte allée au bout de laquelle on fit halte devant une
porte basse, percée d’un point lumineux par le trou de la
serrure. La porte ouverte à l’aide de la clef ramassée
sous le paillasson, une clarté jaunâtre se jeta dans le
couloir, inondant de sa pâleur soudaine la concierge
indifférente et l’impassibilité de l’homme qui la suivait
directement.
 
On entra. Les croque-morts ne se découvrirent point.
 
La petite mansarde était toute grise sous le vasistas entr’ouvert et chargé d’ure épaisse couche de neige. Le lit en fer où reposait Francine paraissait maigre : elle, longuement plate, enveloppée jusqu’au cou dans la blancheur douteuse d’un drap quelconque, ses piètres cheveux blonds, rares aux tempes, dispersés dans les creux du traversin, le front buriné de rides légères, la bouche déjà vieillie par vingt-quatre heures de rigidité, semblait une statue de cire abîmée grâce aux cahots de mille voitures foraines, détériorée par d’innombrables exhibitions. Entre ses paupières qu’une liqueur séreuse mouillait, on apercevait un coin de ses regards qui avaient été bleus. Aucune croix ne lui barrait la poitrine ; on ne voyait à son côté ni eau bénite, ni chandelle allumée, mais en compensation, sur la cheminée, dans un de ces vases couleur d’absinthe si communs aux étalages
La petite mansarde était toute grise sous le vasistas
entr’ouvert et chargé d’ure épaisse couche de neige. Le
lit en fer où reposait Francine paraissait maigre : elle,
longuement plate, enveloppée jusqu’au cou dans la
blancheur douteuse d’un drap quelconque, ses piètres
cheveux blonds, rares aux tempes, dispersés dans les
creux du traversin, le front buriné de rides légères, la
bouche déjà vieillie par vingt-quatre heures de rigidité,
semblait une statue de cire abîmée grâce aux cahots de
mille voitures foraines, détériorée par d’innombrables
exhibitions. Entre ses paupières qu’une liqueur séreuse
mouillait, on apercevait un coin de ses regards qui
avaient été bleus. Aucune croix ne lui barrait la poitrine ;
on ne voyait à son côté ni eau bénite, ni chandelle allumée,
mais en compensation, sur la cheminée, dans un
de ces vases couleur d’absinthe si communs aux étalages