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bague. Mettez-la à votre
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bague. Mettez-la à votre doigt maintenant, afin de la rendre à la princesse ou de me la conserver. »
doigt maintenant, afin de la rendre à la princesse ou de me la
 
conserver. »
 
   
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Mila, rentrée dans sa demeure, eut un instant d’éblouissement, comme si elle allait s’évanouir. Un mélange de consternation et d’ivresse, de terreur et de joie enthousiaste faisait bondir sa poitrine. Elle entendit enfin la voix de son père, qui s’impatientait pour son déjeuner : « Eh bien, petite ! criait-il, nous avons faim, et soif surtout ! car il fait déjà chaud, et les couleurs nous prennent à la gorge. »
Mila, rentrée dans sa demeure, eut un instant d’éblouissement, comme si
 
elle allait s’évanouir. Un mélange de consternation et d’ivresse, de
 
terreur et de joie enthousiaste faisait bondir sa poitrine. Elle
 
entendit enfin la voix de son père, qui s’impatientait pour son
 
déjeuner : « Eh bien, petite ! criait-il, nous avons faim, et soif surtout !
 
car il fait déjà chaud, et les couleurs nous prennent à la gorge. »
 
   
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Mila courut les servir ; mais, quand elle posa son aiguière sur le banc où ils déjeunaient, elle s’aperçut qu’elle était vide. Michel voulut aller la remplir, après avoir raillé sa sœur de ses distractions. Sensible au reproche, et se faisant un point d’honneur d’être l’unique servante de son vieux père, Mila lui arracha l’amphore et se dirigea légère et bondissante vers la fontaine.
Mila courut les servir ; mais, quand elle posa son aiguière sur le banc
 
où ils déjeunaient, elle s’aperçut qu’elle était vide. Michel voulut
 
aller la remplir, après avoir raillé sa sœur de ses distractions.
 
Sensible au reproche, et se faisant un point d’honneur d’être l’unique
 
servante de son vieux père, Mila lui arracha l’amphore et se dirigea
 
légère et bondissante vers la fontaine.
 
   
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Cette fontaine était une belle source qui jaillissait du sein même de la lave, dans une sorte de précipice situé derrière la maison. Ces phénomènes de sources envahies par les matières volcaniques et retrouvées au bout de quelques années, se produisent au milieu des laves. Les habitants creusent et cherchent l’ancien lit. Parfois, il n’est que couvert ; d’autres fois, il s’est détourné à peu de distance. L’eau s’est frayé un passage sous les feux refroidis du volcan, et, dès qu’on lui ouvre une issue, elle s’élance à la surface, aussi pure, aussi saine qu’auparavant. Celle qui baignait le pied de la maison de Pier-Angelo était située au fond d’une excavation profonde que l’on avait pratiquée dans le roc, et où l’on descendait par un escalier pittoresque. Elle formait un petit bassin pour les laveuses, et une quantité de linge blanc suspendu à toutes les parois de la grotte y entretenait l’ombre et la fraîcheur. La belle Mila, descendant et remontant dix fois le jour cet escalier difficile, avec son amphore sur la tête, était le plus parfait modèle pour ces figures classiques que les peintres du siècle dernier plaçaient inévitablement dans tous leurs paysages d’Italie ; et au fait, quel accessoire plus naturel et quelle plus gracieuse ''couleur locale'' pourrait-on donner à ces tableaux, que la figure, le costume, l’attitude à la fois majestueuse et leste de ces nymphes brunes et fières ?<section end="xxxiii" /><section begin="xxxiv" />
Cette fontaine était une belle source qui jaillissait du sein même de la
 
lave, dans une sorte de précipice situé derrière la maison. Ces
 
phénomènes de sources envahies par les matières volcaniques et
 
retrouvées au bout de quelques années, se produisent au milieu des
 
laves. Les habitants creusent et cherchent l’ancien lit. Parfois, il
 
n’est que couvert ; d’autres fois, il s’est détourné à peu de distance.
 
L’eau s’est frayé un passage sous les feux refroidis du volcan, et, dès
 
qu’on lui ouvre une issue, elle s’élance à la surface, aussi pure, aussi
 
saine qu’auparavant. Celle qui baignait le pied de la maison de
 
Pier-Angelo était située au fond d’une excavation profonde que l’on
 
avait pratiquée dans le roc, et où l’on descendait par un escalier
 
pittoresque. Elle formait un petit bassin pour les laveuses, et une
 
quantité de linge blanc suspendu à toutes les parois de la grotte y
 
entretenait l’ombre et la fraîcheur. La belle Mila, descendant et
 
remontant dix fois le jour cet escalier difficile, avec son amphore sur
 
la tête, était le plus parfait modèle pour ces figures classiques que
 
les peintres du siècle dernier plaçaient inévitablement dans tous leurs
 
paysages d’Italie ; et au fait, quel accessoire plus naturel et quelle
 
plus gracieuse ''couleur locale'' pourrait-on donner à ces tableaux, que
 
la figure, le costume, l’attitude à la fois majestueuse et leste de ces
 
nymphes brunes et fières ?<section end="xxxiii" /><section begin="xxxiv" />
 
   
 
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Lorsque Mila descendit l’escalier entaillé dans le roc, elle vit un homme assis au bord de la source, et ne s’en inquiéta point. Elle avait la tête toute remplie d’amour et d’espérance, et le souvenir de ses dangers ne pouvait plus l’atteindre. Lorsqu’elle fut au bord de l’eau, cet homme, qui lui tournait le dos, et qui avait la tête et le corps couverts de la longue veste à capuchon que portent les gens du peuple{{lié}}<ref>C’est un surtout de laine drapée double, tissue de couleurs différentes sur chaque face de l’étoffe. On le porte pour se préserver de l’ardeur du soleil aussi bien que pour se garantir du froid.</ref>, ne l’inquiéta pas encore ; mais, lorsqu’il se retourna pour lui demander, d’une voix douce, si elle voulait bien lui permettre de boire à son aiguière, elle tressaillit ; car il lui sembla reconnaître cette voix, et elle remarqua qu’il n’y avait personne, ni en haut ni en bas de la fontaine ; que pas un enfant ne jouait comme à l’ordinaire sur l’escalier, enfin, qu’elle était seule avec cet inconnu, dont l’organe lui faisait peur.
Lorsque Mila descendit l’escalier entaillé dans le roc, elle vit un
 
homme assis au bord de la source, et ne s’en inquiéta point. Elle avait
 
la tête toute remplie d’amour et d’espérance, et le souvenir de ses
 
dangers ne pouvait plus l’atteindre. Lorsqu’elle fut au bord de l’eau,
 
cet homme, qui lui tournait le dos, et qui avait la tête et le corps
 
couverts de la longue veste à capuchon que portent les gens du
 
peuple{{lié}}<ref>C’est un surtout de laine drapée double, tissue de couleurs différentes sur chaque face de l’étoffe. On le porte pour se préserver de l’ardeur du soleil aussi bien que pour se garantir du froid.</ref>, ne l’inquiéta pas encore ; mais, lorsqu’il se retourna pour
 
lui demander, d’une voix douce, si elle voulait bien lui permettre de
 
boire à son aiguière, elle tressaillit ; car il lui sembla reconnaître
 
cette voix, et elle remarqua qu’il n’y avait personne, ni en haut ni en
 
bas de la fontaine ; que pas un enfant ne jouait comme à l’ordinaire sur
 
l’escalier, enfin, qu’elle était seule avec cet inconnu, dont l’organe
 
lui faisait peur.
 
   
Elle feignit de ne l’avoir pas entendu, remplit sa cruche à la hâte, et
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Elle feignit de ne l’avoir pas entendu, remplit sa cruche à la hâte, et se disposa à remonter. Mais l’étranger, se couchant sur les dalles, comme pour lui barrer le passage, ou comme pour se reposer nonchalamment, lui dit, avec la même douceur caressante :
se disposa à remonter. Mais l’étranger, se couchant sur les dalles,
 
comme pour lui barrer le passage, ou comme pour se reposer
 
nonchalamment, lui dit, avec la même douceur caressante :
 
   
« Rebecca, refuseras tu une goutte d’eau à Jacob, l’ami et le serviteur
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« Rebecca, refuseras tu une goutte d’eau à Jacob, l’ami et le serviteur de la famille ?
de la famille ?
 
   
― Je ne vous connais pas, répondit Mila en tâchant de prendre un ton
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― Je ne vous connais pas, répondit Mila en tâchant de prendre un ton calme et indifférent. Ne pouvez-vous approcher vos lèvres de la cascade ? Vous y boirez beaucoup mieux que dans une aiguière. »
calme et indifférent. Ne pouvez-vous approcher vos lèvres de la cascade ?
 
Vous y boirez beaucoup mieux que dans une aiguière. »
 
   
L’inconnu passa tranquillement son bras autour des jambes de Mila, et la
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L’inconnu passa tranquillement son bras autour des jambes de Mila, et la força, pour ne pas tomber, de s’appuyer sur son épaule.
força, pour ne pas tomber, de s’appuyer sur son épaule.
 
   
« Laissez-moi, dit-elle, effrayée et courroucée, ou j’appelle au secours.
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« Laissez-moi, dit-elle, effrayée et courroucée, ou j’appelle au secours. Je n’ai pas le temps de plaisanter avec vous, et je ne suis pas de celles qui folâtrent avec le premier venu. Laissez-moi, vous dis-je, ou je crie.
Je n’ai pas le temps de plaisanter avec vous, et je ne suis pas de
 
celles qui folâtrent avec le premier venu. Laissez-moi, vous dis-je, ou
 
je crie.
 
   
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― Mila, dit l’étranger en rabattant son capuchon, je ne suis pas le premier venu pour vous, quoiqu’il n’y ait pas longtemps que nous avons fait connaissance. Nous avons ensemble des relations qu’il n’est pas en votre pouvoir de rompre et qu’il n’est pas de votre devoir de méconnaître. La vie, la fortune et l’honneur de ce que vous avez de plus cher au monde reposent sur mon zèle et sur ma loyauté. J’ai à vous parler ; présentez-moi votre aiguière, afin que, si quelqu’un nous observe, il trouve naturel que vous vous arrêtiez ici un instant avec moi.
― Mila, dit l’étranger en rabattant son capuchon, je ne suis pas le
 
premier venu pour vous, quoiqu’il n’y ait pas longtemps que nous avons
 
fait connaissance. Nous avons ensemble des relations qu’il n’est pas en
 
votre pouvoir de rompre et qu’il n’est pas de votre devoir de
 
méconnaître. La vie, la fortune et l’honneur de ce que vous avez de plus
 
cher au monde reposent sur mon zèle et sur ma loyauté. J’ai à vous
 
parler ; présentez-moi votre aiguière, afin que, si quelqu’un nous
 
observe, il trouve naturel que vous vous arrêtiez ici un instant avec
 
moi.
 
   
En reconnaissant l’hôte mystérieux de la nuit, Mila fut comme subjuguée
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En reconnaissant l’hôte mystérieux de la nuit, Mila fut comme subjuguée par une sorte de crainte qui n’était pas sans mélange de respect. Car il faut tout dire : Mila était femme, et la beauté, la jeunesse, le regard et l’organe suave du Piccinino n’étaient pas sans une secrète influence sur ses instincts délicats et un peu romanesques.
par une sorte de crainte qui n’était pas sans mélange de respect. Car il
 
faut tout dire : Mila était femme, et la beauté, la jeunesse, le regard
 
et l’organe suave du Piccinino n’étaient pas sans une secrète influence
 
sur ses instincts délicats et un peu romanesques.
 
   
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« Seigneur, lui dit-elle, car il lui était impossible de ne pas le prendre pour un noble personnage affublé d’un déguisement, je vous obéirai ; mais ne me retenez pas de force, et parlez plus vite, car ceci n’est pas sans danger pour vous et pour moi. » Elle lui présenta son aiguière à laquelle le bandit but sans se hâter ; car, pendant ce temps, il tenait dans sa main le bras nu de la jeune fille et en contemplait la beauté, tout en le pressant, pour la forcer à incliner le vase par degrés, à mesure qu’il étanchait sa soif feinte ou réelle.
« Seigneur, lui dit-elle, car il lui était impossible de ne pas le
 
prendre pour un noble personnage affublé d’un déguisement, je vous
 
obéirai ; mais ne me retenez pas de force, et parlez plus vite, car ceci
 
n’est pas sans danger pour vous et pour moi. » Elle lui présenta son
 
aiguière à laquelle le bandit but sans se hâter ; car, pendant ce temps,
 
il tenait dans sa main le bras nu de la jeune fille et en contemplait la
 
beauté, tout en le pressant, pour la forcer à incliner le vase par
 
degrés, à mesure qu’il étanchait sa soif feinte ou réelle.
 
   
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« Maintenant, Mila, lui dit-il en couvrant sa tête qu’il lui avait laissé le loisir d’admirer, écoutez ! Le moine qui vous a effrayée hier viendra aussitôt que votre père et votre frère seront sortis : ils doivent dîner aujourd’hui chez le marquis de la Serra. Ne cherchez pas à les retenir, au contraire ; s’ils restaient, s’ils voyaient le moine, s’ils cherchaient à le chasser, ce serait le signal de quelque malheur auquel je ne pourrais m’opposer. Si vous êtes prudente, et dévouée à votre famille, vous éviterez même au moine le danger de se montrer dans votre maison. Vous viendrez ici comme pour laver ; je sais qu’avant d’entrer chez vous, il rôdera de ce côté et cherchera à vous surprendre hors de la cour, où il craint vos voisins. N’ayez pas peur de lui ; il est lâche, et jamais en plein jour, jamais au risque d’être découvert, il ne cherchera à vous faire violence. Il vous parlera encore de ses ignobles désirs. Coupez court à tout entretien ; mais faites semblant de vous être ravisée. Dites-lui de s’éloigner, parce qu’on vous surveille ; mais donnez-lui un rendez-vous pour vingt heures{{lié}}<ref>C’est-à-dire quatre heures avant la chute du jour.</ref> dans un lieu que je vais vous désigner, et où il faudra vous rendre seule, une heure d’avance. J’y serai. Vous n’y courrez donc aucun danger. Je m’emparerai alors du moine, et vous n’entendrez plus jamais parler de lui. Vous serez délivrée d’un persécuteur infâme ; la princesse Agathe ne courra plus le risque d’être déshonorée par d’atroces calomnies ; votre père ne sera plus sous la menace incessante de la prison, et votre frère Michel sous celle du poignard d’un assassin.
« Maintenant, Mila, lui dit-il en couvrant sa tête qu’il lui avait laissé
 
le loisir d’admirer, écoutez ! Le moine qui vous a effrayée hier viendra
 
aussitôt que votre père et votre frère seront sortis : ils doivent dîner
 
aujourd’hui chez le marquis de la Serra. Ne cherchez pas à les retenir,
 
au contraire ; s’ils restaient, s’ils voyaient le moine, s’ils
 
cherchaient à le chasser, ce serait le signal de quelque malheur auquel
 
je ne pourrais m’opposer. Si vous êtes prudente, et dévouée à votre
 
famille, vous éviterez même au moine le danger de se montrer dans votre
 
maison. Vous viendrez ici comme pour laver ; je sais qu’avant d’entrer
 
chez vous, il rôdera de ce côté et cherchera à vous surprendre hors de
 
la cour, où il craint vos voisins. N’ayez pas peur de lui ; il est lâche,
 
et jamais en plein jour, jamais au risque d’être découvert, il ne
 
cherchera à vous faire violence. Il vous parlera encore de ses ignobles
 
désirs. Coupez court à tout entretien ; mais faites semblant de vous être
 
ravisée. Dites-lui de s’éloigner, parce qu’on vous surveille ; mais
 
donnez-lui un rendez-vous pour vingt heures{{lié}}<ref>C’est-à-dire quatre heures avant la chute du jour.</ref> dans un lieu que je vais
 
vous désigner, et où il faudra vous rendre seule, une heure d’avance.
 
J’y serai. Vous n’y courrez donc aucun danger. Je m’emparerai alors du
 
moine, et vous n’entendrez plus jamais parler de lui. Vous serez
 
délivrée d’un persécuteur infâme ; la princesse Agathe ne courra plus le
 
risque d’être déshonorée par d’atroces calomnies ; votre père ne sera
 
plus sous la menace incessante de la prison, et votre frère Michel sous
 
celle du poignard d’un assassin.
 
   
― Mon Dieu, mon Dieu ! dit Mila haletante de peur et de surprise, cet
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― Mon Dieu, mon Dieu ! dit Mila haletante de peur et de surprise, cet homme nous veut tant de mal, et il le peut ! C’est donc l’abbé Ninfo ?
homme nous veut tant de mal, et il le peut ! C’est donc l’abbé Ninfo ?
 
   
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― Parlez plus bas, jeune fille, et que ce nom maudit ne frappe pas d’aujourd’hui les oreilles qui vous entourent. Soyez calme, paraissez ne rien savoir et ne pas agir. Si vous dites un mot de tout ceci à qui que ce soit, on vous empêchera de sauver ceux que vous aimez. On vous dira de vous méfier de moi-même, parce qu’on se méfiera de votre prudence et de votre volonté. Qui sait si on ne me prendra pas pour votre ennemi ? Je ne crains
― Parlez plus bas, jeune fille, et que ce nom maudit ne frappe pas
 
d’aujourd’hui les oreilles qui vous entourent. Soyez calme, paraissez ne
 
rien savoir et ne pas agir. Si vous dites un mot de tout ceci à qui que
 
ce soit, on vous empêchera de sauver ceux que vous aimez. On vous dira
 
de vous méfier de moi-même, parce qu’on se méfiera de votre prudence et
 
de votre volonté. Qui sait si on ne me prendra pas pour votre ennemi ? Je
 
ne crains
 
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