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Elle, la Rinette, prêtait une oreille morte à ses bavardages. Ramassée sur elle-même, elle ne pensait plus qu’à cette sortie prochaine, à ces trois jours au bout desquels on allait le lâcher ; et elle remuait sa cervelle, en quête d’une idée, pour gagner du temps. Huriaux, épuisé d’avoir trop parlé, venait de retomber dans ses oreillers. Elle lui prit la main en un élan de fausse pitié.

— M’ pauv’ cher homme, j’vois ben qu’ti veux m’tromper. T’as la mort su l’ dos, t’es pon seulement capabe ed t’ tenir droit. Faudrait nin t’ presser d’ rentrer chez no. T’es soigné ici comme un richard, t’as des médecins, des sœurs du bon Dieu po’ t’ donner to ce qu’i t’ faut. Mi, j’ pourrais nin, avec el monde qui vient à c’ t’heure. Puis, cor’ une petite semaine, c’est pon une affaire ; t’es plus un éfant ; j’ viendrai, ben sûr, to les matins.

Mais il s’irrita, une agitation travailla ses membres. Sœur Marie-Madeleine, qui par conscience surveillait de près les visites des parents, vit passer sous ses sourcils froncés une flamme mauvaise.

— Ah ben non ! cria-t-il violemment, j’en ai assez, j’ veux r’aller. Et pas dans trois jours, mais to d’ suite, na, nom dé Dié !

La religieuse s’approcha.

— Vous l’avez fatigué, dit-elle à Clarinette. Le voilà qui s’emporte. Emmenez votre enfant. C’est l’heure où la fièvre le reprend. Je vais tâcher de le calmer.

Et, penchée sur lui, elle lui frôlait doucement les paupières pour y ramener le sommeil, le recouvrait en tapotant les draps autour de lui, entrait dans ses idées pour conjurer ce retour de surexcitation.

Clarinette, les nerfs agacés, une main sur la bouche de Mélie qui glapissait pour rester auprès de son papa, enfila le couloir précipitamment. Ce faguenas d’hôpital lui tournait le cœur au surplus ; elle avait peur des formes rigides couchées dans les lits ; une surtout, en chien de fusil, avec un masque noir sous une calotte de ouate et des roulements d’yeux blancs, les yeux du pauvre Coco, l’avait beaucoup effrayée au moment où elle était entrée. Puis, on