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— T’es touché là, fieu ! lui dit Panier, en lui appuyant le doigt sur le thorax. On va t’mener aux sœurs.

Mais l’idée de l’infirmerie révolta Huriaux qui se souvenait de son beau-père Lerminia ; il secoua énergiquement la tête. Pas de ça, le coffre n’était pas atteint, il leur offrait ses services, on finit par lui trouver une culotte et une veste pendillant à un clou et qu’il passa incontinent par-dessus les lambeaux de défroque restés accrochés à sa nudité.

Tout cela ne prit qu’un instant. Les lamentations montaient toujours, sans qu’on eût encore rien trouvé. Alors, au commandement de Panier, on se remit au travail, Huriaux mêlé au reste de la brigade, tous promenant les lumières à ras du sol et fouillant sous les gisements, l’ombre de leurs torses dessinée en gesticulations colossales sur l’empourprement des piliers restés debout. Tout à coup un puddleur, Tricot, qui marchait un peu a l’écart, buta contre une masse molle.

— Habi ! Habi ! v’là de la viande !

Les falots se rapprochèrent vivement. On vit alors un ventre d’homme, à demi engagé sous des ferrailles et des briques et dans lequel un éclat de bois s’était planté droit, comme un couteau dans un pain. Et presque en même temps, dans le cercle rouge de la lumière, tout un grouillement humain s’aperçut, une marmelade de chairs d’où fusait une fumée. Un même cri leur sortit à tous de la poitrine :

— L’ chaudière a brotchi !

Il y eut une poussée ; mais les pieds se prenaient dans des entrailles ; et l’un des hommes ayant glissé, se releva avec de l’éclaboussure de cervelle aux mains.

— Nom de Dieu de nom de Dieu ! hurlaient les autres, penchés sur le charnier, les prunelles démesurées.

Une consternation les démoralisait, leur coupait les jarrets ; mornes, ils contemplaient l’horrible massacre, sans oser avancer. Alors Panier tonna :

— Cochons ! au lieu de groumer, vaudrait mieux les tirer de là !

Colonval fit un pas, entra résolument dans la mare d’eau rouge qui combugait le sol, tira à lui une jambe tiède encore, que l’ébul-