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En effet, celui à qui on venait de donner le nom de Huriaux avait à peine fait quelques pas qu’il se rencontrait avec une fille de dix-sept à dix-huit ans, brune, des accroche-cœur dépassant le petit escoffion de cotonnette qui lui coupait le front, la figure ravagée par le saisissement de la nouvelle qui lui avait été apportée là-bas, aux fours à coke où elle faisait son métier de trieuse de charbon. Elle avait quitté ses sabots pour courir plus vite et, pieds nus, s’était lancée à travers les cours.

— T’faut du cœur ! Clarinette, lui souffla dans l’oreille Huriaux. Mais elle se jeta dans le cercle des hommes, les bras en avant, criant :

— Où c’est qu’il est ?

Et quand elle l’eut vu à terre, immobile dans sa pâleur froide de cadavre, elle s’abattit sur ses genoux, arracha brusquement la tête aux mains de Simonard, et plongeant les yeux dans ses prunelles mortes :

— M’papa ! m’pauv’ papa ! gémissait-elle constamment.

Puis sa peine s’exaspéra dans un redoublement de cris ; elle arracha à pleins poings son bonnet ; et comme Huriaux se baissait vers elle, lui disant que son père n’était que blessé, elle le repoussa, se mit à se lamenter plus fort :

— J’sais ben, mi, qu’c’est nin vrai et qu’il est foutu !

Ses sanglots montaient dans le bruit des marteaux frappant au loin les enclumes, le grondement sourd des hauts fourneaux, le grand bourdonnement profond des ateliers de machines, de l’autre côté des cours. La plupart des trains ayant repris leur travail après la première stupeur passée, il ne restait plus auprès d’elle, dans la rumeur recommencée du hall, que le long Simonard, le gros Bodart, l’équipe du laminoir qui avait occasionné l’accident, et les contremaîtres, ceux-ci procédant déjà à un commencement d’enquête.

— Place ! crièrent en ce moment les deux crocheteurs qui accouraient avec la civière.

Huriaux prit le vieux Lerminia aux aisselles, Simonard lui glissa sous les reins ses énormes mains larges ouvertes, et trois autres ayant soulevé les jambes, tous ensemble l’assirent sans secousse