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sans autre motif qu’une jalousie ridicule, et qu’elle avait dû prendre la fuite pour ne pas être démolie entièrement.

La ruse lui revenant avec les forces, elle imagina une histoire pour expliquer la présence de Ginginet, qu’ils pourraient apprendre tôt ou tard. C’était un client, presque un ami ; il aurait voulu prendre à bail une maison sur le plateau afin d’y venir godailler l’été avec les camarades ; elle l’avait mené voir leur ancien trou là-bas. Sûrement l’affaire eût été conclue sans la bêtise de Jacques qui avait cru à autre chose. Rassurée sur son propre compte, elle commençait enfin à se tourmenter de son amant. Qu’était-il devenu dans la bagarre ? avait-il échappé à Huriaux ? Le regret de sa jolie peau blanche molestée à cause d’elle lui fendant tout à coup le cœur, elle se prit à pleurer, supplia le cousin de grimper jusque là-haut, au cas où il lui serait arrivé malheur et qu’on l’eût laissé sans secours, un si bon garçon qui ne leur avait fait que du bien !

Le Crompire revint au bout d’une demi-heure. Il avait appelé ; personne n’avait répondu ; mais à l’endroit qu’elle lui avait désigné, il avait découvert une jarretière, un ruban de chapeau et un bout de cravate, dans un large piétinement de terrain.

Elle coula la chiffe dans sa poche, puis, enfin assommée, la chair veule et les membres floches, elle s’éboula, tomba dans un lourd sommeil à poings fermés, duquel, au bout d’un certain temps, les cousins la tirèrent pour la coucher dans leur lit.

Le vieux Lerminia ne s’était pas trompé : il y avait près d’une couple d’heures que la batterie avait pris fin. Capitte, pour entraîner Jacques, s’était avisé, en sa grosse cervelle, d’un moyen infaillible. Il lui avait lâché aux oreilles le nom magique dé Mélie, de Mélie qu’ils avaient laissée aux Fanfares, seule, portes ouvertes. Comme à un clairon d’alarme, Huriaux s’était remis sur pieds, les poings morts, dégrisé de cette furie rouge qui lui avait mis la tête à l’envers, laissant Ginginet se ramasser tout meurtri et déchiré.

— M’ Mélie ! m’pauvre cher cœur ! c’est juste.

Tout le reste n’était plus rien à côté du danger que son enfant pouvait courir. Très vive, elle culbutait quelquefois son berceau, au risque de se fêler le crâne sur le carreau ; et la nuit, on était obligé de caler sa couchette avec des chaises.