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Page:Revue des Deux Mondes - 1851 - tome 10.djvu/461

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de sweaters pour la plupart appartenant à l’avide race des juifs. Ces sweaters embauchent les ouvriers sans ouvrage, et que la certitude de mourir de faim force à se livrer à eux. Comme les prix lui leur sont payés sont insuffisans pour les faire vivre, ils se trouvent bientôt devoir au sweater, et, incapables de se débarrasser de leur dette, ils vivent entassés dans d’étroites salles, au milieu des débris et des ordures, rapidement accumulés dans les ateliers, à demi nus, souffrant la faim, et sans espoir d’échapper à cet enfer où les retient leur tyran. Dans ces cavernes se confectionnent des habits à bon marché, mais malpropres, comme les ont surnommés les ouvriers tailleurs de Londres. Malpropres, est bien le mot, car ces habits portent avec eux la fièvre et la mort. Confectionnés dans une atmosphère malsaine, au milieu de l’humidité, de la malpropreté, des immondices, ils ont été pour ainsi dire atteints de la peste. Les miasmes de l’infection, ont pénétré les pores du drap et des étoffes et portent la fièvre à celui qui endosse cet habit à bon marché. Quelle moralité gît cachée dans ce fait ! Mais entrons dans la caverne de Jemmy Downes le sweater. Alton Locke est à la recherche d’un ancien compagnon d’atelier, il a visité tous les repaires de Londres sans pouvoir le rencontrer, lorsqu’un jour il monte par hasard dans la demeure de Jemmy Downes.


« Je trouvai, comme je m’y attendais bien, un réduit fétide, étouffé et tout juste assez large pour contenir les sept ou huit individus blêmes et exténués qui, sans veste, nu-pieds et déguenillés, causaient assis chacun sur son grabat. Je regardai ; l’homme que je cherchais ne s’y trouvait pas. Je tournai le dos et fermai la porte en disant :

« — Une chambre très jolie, en vérité, madame, mais un peu trop peuplée !

« Avant qu’elle eût pu répondre, la porte opposée s’ouvrit, et un être apparut, la figure malpropre, la barbe inculte, le corps réduit à l’état de squelette. Je ne le reconnus pas d’abord.

« — Sainte Vierge ! mais n’est-ce pas votre voix, Locke ?

« -Qui êtes-vous ?

« — Oh ! effets du temps et du chagrin ! Il ne reconnaît pas Mick Kelly.

« Mon premier mouvement fut de le prendre dans mes bras et de descendre précipitamment ; l’escalier avec lui ; mais je me retins, incertain comme je l’étais du degré d’esclavage auquel il était descendu. Son vif cœur irlandais s’ouvrit tout aussitôt.

« — Oh ! bienheureux saints, tirez-moi d’ici, emmenez-moi pour l’amour de Jésus, tirez-moi de cet enfer, ou bien je deviendrai complètement fou. Oh ! personne n’aura-t-il pitié de pauvres ames qui font leur purgatoire enfermées ici dans une prison comme des esclaves nègres ? Nous sommes affamés jusqu’aux os en vérité et gelés entièrement par le froid.

« Et lorsqu’il saisit mon bras avec ses doigts maigres, longs et tremblans, je remarquai que ses pieds et ses mains étaient tout gercés et saignans. Il n’avait ni bas ni souliers ; ses uniques vêtemens étaient une chemise et des pantalons