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— Qui ça, demanda-t-il, éberlué, les mouchons ?

— Bé, non, biesse ! Clarinette et l’rouleur à Malchair.

Cette lourde cervelle s’ouvrait enfin. Il eut un réel mouvement de pitié, geignit :

— C’pauv’ camarade ! lui manquait pu’ qu’ça !

Patraque mit un doigt sur sa bouche, lui fit signe de le suivre, et tous deux, à pas de chats, se coulèrent vers la maison, dans l’ombre accrue. Un des volets, du côté de la cour, béait sur le jour pâle de l’intérieur, lâchant par cette ouverture des gaietés de voix chaudes.

Sotte à son habitude, Clarinette avait eu l’idée de montrer son amant à la Flipine qui leur avait passé des chaises et s’était en outre chargée de leur acheter un litre de brandevin qu’elle avait bu avec eux, toute rongée de haine pour cette amie qui, en possession d’un bel homme de mari, s’amusait encore avec des amants et menait si joyeusement la vie, alors qu’elle, comme une lice à la chaîne était contrainte de dévorer ses envies de mâle. Puis, dans le soir tombant, sa mère étant à buander quelque part au village, la tailleuse s’était collée aux joints de la porte, s’affolant des rauques haleines de leur stupre.

La grosse voix caverneuse de Capitte l’avait soudainement arrachée à ses curiosités lubriques ; elle les avait aperçus louvoyant du côté de la maison, s’était enfuie alors, pour n’être pas surprise ; et maintenant, mussée derrière une haie, elle guettait avec une perversité tranquille le coup de scène où allait sombrer l’arrogance de l’ex-voisine toujours détestée. Créquion et le borgne s’étaient avancés jusque sous le volet ; de là ils écoutaient la rumeur de leur ribote d’amour.

— Crapule ! ragota Capitte, en se dressant, les poings levés.

Sa formidable silhouette remua sur le mur, comme le bond d’une bête lâchée au carnage. Mais Créquion, qui voulait sa vengeance complète, lui avait saisi fortement les mains, pour le maintenir en repos. Et tout bas, il lui siffla à l’oreille :

— Pas tout que d’entendre. Faut voir. Regarde par l’trou.

Le puddleur avança la tête. Dans le noir de la chambre, la gorge de Clarinette blanchissait, roulée hors du corsage ; sa robe avait