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LE MYSTÈRE DES MILLE-ÎLES

— C’est le bruit d’un moteur, Hughes ! Je l’entends depuis quelques minutes, car je ne dormais pas.

Tâchant de lui communiquer une confiance qu’il n’éprouvait pas lui-même, l’aviateur dit :

— Ne vous inquiétez pas, chérie. C’est sans doute des touristes qui rentrent dans une île du voisinage.

— Des promeneurs, à cette heure ? Vous savez bien que c’est impossible… Écoutez, le bruit se rapproche toujours. On vient ici, c’est sûr. On doit même être tout près.

En effet, le tapage s’était fait plus net. Bientôt, il s’arrêta.

— Vous vovez, dit Renée, on aborde à l’île.

Hughes se précipita à la fenêtre. Mais il ne put rien distinguer dans la nuit sombre.

— Je ne vois rien, dit-il. Il faut croire, comme je vous l’ai dit, que les promeneurs se sont dirigés ailleurs.

— Mais, non, répliqua Renée. Comment expliquer que le bruit s’est rapproché d’ici, puis a cessé brusquement, si les occupants du yacht n’ont pas abordé dans notre île ?

— Peut-être ont-ils eu une panne. Cela arrive si souvent aux yachts !

Hughes essayait de tranquilliser sa compagne. Mais il savait bien qu’elle avait deviné juste.

Ce qu’il prévoyait s’était produit : on venait tenter d’empêcher l’enlèvement.

Mais, quel était le plan des assaillants ? Par où attaqueraient-ils ? À tout hasard, le jeune homme alla chercher son révolver. Il revint s’asseoir sur le lit de Renée et entoura celle-ci d’un de ses bras.

Ils ne se disaient rien. Leurs nerfs tendus, ils attendaient l’agression et leurs yeux allaient de la fenêtre à la porte, pensant à tout moment voir paraître l’ennemi.

Le moindre bruit, le moindre bruissement de feuillage au dehors les faisait sursauter. Et alors, Renée s’agrippait à Hughes en faisant entendre un gémissement très faible.

Des minutes de mortelle angoisse passèrent ainsi, sans qu’ils pussent en faire le compte. Dans ces instants où l’on attend un arrêt du sort, peu importe ce que marque l’horloge : dans une seconde tient toute une existence. L’attente, fût-elle seulement d’un moment, devient une éternité, car notre esprit, notre sensibilité parcourt alors un cycle complet, alors que dans l’ordinaire de la vie routinière, on n’avance pas du tout.

Cela ne pouvait durer.

Enfin, le bruit du moteur, — le même qu’auparavant, — se fit entendre de nouveau.

D’un bond, Hughes fut à la fenêtre et il vit, s’éloignant du petit port, un yacht extrêmement rapide s’enfuir dans la nuit.

Il comprit alors que les agents de Jarvis s’étaient rendus, soit pour enlever Renée, soit pour détruire l’aéroplane, soit pour commettre tout autre méfait.

Le jeune homme se félicita de sa prévoyance qui, en lui faisant prendre des mesures de sûreté, avait sauvé Renée.

Il poussa un grand soupir de soulagement.

— Sauvés ! s’écria-t-il en se tournant vers la jeune femme. Ils s’éloignent vers la terre ferme.

Avec un cri de joie, Renée sauta à bas de son lit et vint constater par elle-même.

Puis, ils rirent, soulagés et s’étreignirent avec force.

Il n’était plus question de dormir. Ils s’habillèrent rapidement et attendirent l’aurore en devisant des moyens à prendre pour échapper au danger qui n’était que retardé, sans doute.


— III —


Dès que le soleil eût paru, ils se mirent à la recherche du gardien, soupçonnant que cet homme devait être au courant de la visite du yacht, exécutée, évidemment, sous la direction de son fils.

Ils trouvèrent au bonhomme un air drôle.

Renée s’écria en le voyant :

— Avez-vous vu les étranges visiteurs de la nuit dernière ?

L’homme prit un air d’ignorance bien mal jouée pour répliquer :

— Quels visiteurs ? Il ne vient jamais personne ici.

Hughes comprit qu’on lui avait fait la leçon. Aussi, bien décidé à obtenir les renseignements dont il avait besoin, il coupa court aux tergiversations.

— Les simagrées sont parfaitement inutiles, dit-il d’un ton froid. Vous allez me dire, séance tenante, qui était dans le yacht, cette nuit et ce qu’ils venaient faire… Ne faites pas celui qui ne sait rien. La vie de Madame est en danger, sans compter la